Historique

En 1850, dans le quartier encore campagnard de Sainte-Marthe, à Marseille, s'installe une petite fabrique de bougies. Elle se diversifie dans l'industrie des corps gras, et donne naissance à la fin du 19e siècle à la savonnerie Leca, puis à J.B Paul, et enfin, à Antonin Roux et J.B Paul.

A l'époque, sous la direction d'un maître savonnier, ils sont des centaines d'ouvriers - les « fatiguons » -, à alimenter d'immenses chaudrons où cuisent les pâtes composées de soude et d'huiles. Un « maître du feu » alimente en sous-sol les foyers, augmentant ou diminuant la température de cuisson. Dans l'atelier de Sainte-Marthe, le maître savonnier goûte le savon pour savoir quel ingrédient ajouter ou retirer.

Véritable patrimoine de l'histoire industrielle marseillaise, les premiers chaudrons en pierre, qui ont servi à élaborer la composition originale du savon de Marseille, ont été conservés en l'état.

A la fin du 19e siècle, la fabrication du savon est le fait de dizaines de petites entreprises familiales. Chacune est liée à une huilerie particulière et possède sa propre marque (« L'Amande », « Le Chapeau », « La Bonne Mère », « La Sainte Famille », «Le Fer à Cheval »…).

A partir de l'entre-deux guerres, avec l'apparition des poudres à laver puis des détergents liquides, la savonnerie entre dans sa période de déclin. Faute d'entente et de mécanisation, de nombreuses savonneries provençales vont fermer.

Malgrès cela, quelques unes d'entre elles vont décider de se réunir pour fonder l'Union Générale de Savonnerie (UGS), laquelle va créer notamment le fameux « Le Chat machine », une poudre très riche en savon de Marseille.

En 1987, la société Chimiotechnic rachète le site de l'usine de Sainte-Marthe, puis, après avoir commencé le redéploiement du site marseillais, s'allie en 1994 à la société nantaise Savonnerie et Huilerie Bernard pour mettre en place une nouvelle structure : La Compagnie du Savon de Marseille.

En 2003, les cadres de l'entreprise reprennent l'ensemble des activités du site de Sainte-Marthe, qui se lance dans une diversification des produits.